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Wissenschaft

09.07.2013

Forscher lüften Rätsel um Schildkrötenpanzer

Hier sieht man Schildkrötenbabys. Der Panzer von Schildkröten soll sich allein aus dem Brustkorb entwickelt haben, so eine Studie.
Bild: Attila Balazs/Archiv (dpa)

Wie die Schildkröte in der Evolution zu ihrem Panzer kam, blieb lange unklar. Eine neue Studie zeigt, dass sich dieser aus dem Brustkorb gebildet hat. Das unterscheidet die Schildkröte von anderen Tieren, bei denen Schalen oder Panzer zum Außenskelett gehören.

Er bestehe nicht - wie oft vermutet - aus einer Kombination von inneren und äußeren Knochenstrukturen, schreiben japanische Forscher im Fachjournal "Nature Communications". Sie sehen in ihrer Erkenntnis einen weiteren Beleg dafür, dass die Vorfahren der Schildkröten nahe Verwandte von Alligatoren und Dinosauriern waren.

Bei Schildkröten umschließt der charakteristische Knochenpanzer die wichtigen Organe, was für Wirbeltiere ungewöhnlich ist. Der Ursprung dieses auffälligen Merkmals war bisher unklar. Bei anderen Tieren wie etwa Muscheln oder Krebstieren bestehen Schale oder Panzer aus einem Außenskelett. Manche Forscher dachten, bei Schildkröten habe sich der obere Teil des Rückenpanzers im Lauf der Evolution aus einem Außenskelett entwickelt.

Die Wissenschaftler um Hirasawa Tatsuya vom Riken Center für Entwicklungsbiologie in Kobe verglichen für ihre Studie Embryonen verschiedener Tiere. Sie untersuchten, wie sich die Panzer chinesischer Weichschildkröten, die Rippen von Hühnern und die feste Haut von Alligatoren langsam herausbilden. Zusätzlich analysierten sie Fossilien der ausgestorbenen Schildkrötengattung Odontochelys sowie des Urzeit-Reptils Sinosaurosphargis.

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Aus den Analysen folgern die Forscher, dass sich der äußere Rückenpanzer unabhängig vom Außenskelett entwickelt haben muss. Dieser Teil des Schildes habe sich im Lauf der Evolution aus vergrößerten Rippen und Wirbelknochen gebildet - und damit allein aus Teilen des Innenskeletts. Dies hatten Studien bereits für die innere Schicht des Rückenpanzers gezeigt.

"Die Studie bekräftigt, dass sich Schildkröten aus Reptilien, die nahe verwandt mit Alligatoren und Dinosauriern sind, entwickelt haben", sagt Hirasawa. Vorher hatten manche Forscher vermutet, dass Schildkröten von primitiveren Reptilien abstammen.

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